Los astrónomos que usan el telescopio espacial Hubble de la NASA han obtenido una vista excepcional de una galaxia elíptica que puede haber sido inflada por las acciones de uno o más agujeros negros en su centro.
Extendida por un poco más de un millón de años luz, la galaxia es alrededor de 10 veces el diámetro de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Forma parte de una clase inusual de galaxias con un núcleo difuso lleno de una niebla de luz estelar en lugar de un destello concentrado alrededor de un agujero negro central. Ver el núcleo es como ver una ciudad sin centro, con solo casas salpicando un vasto paisaje.

Los astrónomos usaron la Cámara Avanzada para Inspecciones del Hubble y la Cámara de Gran Angular 3 para medir la cantidad de luz de las estrellas en la galaxia, denominada A2261-BCG. Las observaciones del Hubble revelaron que el núcleo de la galaxia hinchada, de unos 10.000 años-luz, es el más grande visto hasta ahora.

El tamaño del núcleo de una galaxia típicamente se correlaciona con las dimensiones de su galaxia huésped, pero en este caso la región central es mucho más grande de lo que los astrónomos esperarían para el tamaño de la galaxia. De hecho, el núcleo hinchado es más de tres veces más grande que el centro de otras galaxias muy luminosas. Ubicado a tres millones de años luz de distancia, la galaxia es la más masiva y más brillantes en el cúmulo Abell 2261.

Los astrónomos han propuesto dos posibilidades para que el núcleo esté hinchado. Una hipótesis es que un par agujeros negros emergentes gravitacionalmente despertó y dispersaron las estrellas. Otra idea es que los agujeros negros fusionados fueron expulsados del núcleo. Desancladas, las estrellas comenzaron a extenderse hacia fuera aún más, creando el núcleo de aspecto hinchado.

Anteriores observaciones del Hubble han revelado que los agujeros negros supermasivos, con un peso de millones o miles de millones de veces más que el Sol, residen en los centros de casi todas las galaxias y pueden desempeñar un papel en la conformación de las regiones centrales.

El líder del equipo Marc Postman del Space Telescope Science Institute en Baltimore, Maryland, dijo que la galaxia se destacó en la imagen del Hubble. “Cuando vi por primera vez la imagen de esta galaxia, supe de inmediato que era inusual”, explicó. “El núcleo era muy difuso y muy grande. El desafío era entonces de dar sentido a todos los datos, dado lo que sabía de las anteriores observaciones del Hubble, y llegar a una explicación plausible de la naturaleza intrigante de esta galaxia en particular”.