Un estudio realizado en ratones puede ayudar a explicar por qué una dieta puede ser una manera ineficiente de bajar de peso. Las células cerebrales claves actúan como un disparador para evitar quemar calorías cuando la comida es escasa.

“Las estrategias de como bajar de peso rápido son a menudo ineficientes porque el cuerpo funciona como un termostato y empareja la cantidad de calorías que quema a la cantidad de calorías que comemos”, dice el Dr Clémence Blouet de los Laboratorios de Investigación Metabólica de la Universidad de Cambridge. “Cuando comemos menos, nuestro cuerpo compensa y quema menos calorías, lo que hace bajar de peso sea más difícil. Sabemos que el cerebro debe regular este termostato calórico, pero cómo se ajusta la quema de calorías a la cantidad de alimentos que hemos comido ha sido un misterio.”

Ahora, en una investigación publicada en la revista de acceso abierto eLife, un equipo de investigadores ha identificado un nuevo mecanismo a través del cual el cuerpo se adapta a la baja ingesta calórica y limita la pérdida de peso en los ratones. Los ratones comparten una serie de importantes similitudes biológicas y fisiológicas con los seres humanos y por lo tanto son un modelo útil para estudiar cómo funcionan nuestros cuerpos.

Los investigadores probaron el papel de un grupo de neuronas en una región del cerebro conocida como el hipotálamo. Estas neuronas del neuropéptido relacionado con el agouti (AGRP) son conocidas por su papel principal en la regulación del apetito: cuando se activan, nos hacen comer, pero cuando están completamente inhibidas pueden conducir a una anorexia casi completa.

El equipo utilizó un truco genético para cambiar las neuronas AGRP de  ‘on’ a ‘off’ en ratones para que pudieran manipular rápida y reversiblemente la actividad de las neuronas. Ellos estudiaron los ratones en cámaras especiales que pueden medir el gasto energético, y los implantaron con sondas para medir de forma remota su temperatura, un indicador del gasto energético, en diferentes contextos de disponibilidad de alimentos.

Los investigadores demostraron que las neuronas de la AGRP son los principales contribuyentes al termostato calórico que regula nuestro peso, regulando la cantidad de calorías que quemamos. Los resultados sugieren que cuando se activan, estas neuronas nos dan hambre y nos hacen comer – pero cuando no hay comida disponible, actúan para ahorrar energía, limitando el número de calorías que quemamos y por lo tanto nuestra pérdida de peso.

Tan pronto como los alimentos están disponibles y comenzamos a comer, la acción de las neuronas AGRP se interrumpe y nuestro gasto de energía vuelve a subir a niveles normales.

Además, los investigadores también describen un mecanismo a través del cual las neuronas AGRP regulan su actividad mediante la detección de la cantidad de energía que tenemos a bordo y luego controlar la cantidad de calorías que quemamos.

“Nuestros hallazgos sugieren que un grupo de neuronas en el cerebro coordinan el apetito y el gasto de energía, y puede encender y apagar el interruptor para quemar o ahorrar calorías dependiendo de lo que está disponible en el medio ambiente”, dice el Dr. Blouet, que dirigió el estudio. “Si hay comida disponible, nos hacen comer, y si la comida es escasa, pasan nuestro cuerpo a modo de ahorro y nos impiden quemar grasa”.

“Aunque este mecanismo puede haber evolucionado para ayudarnos a hacer frente a la hambruna, hoy en día la mayoría de la gente sólo se encuentran con tal situación cuando están deliberadamente haciendo dieta para perder peso. Nuestro trabajo ayuda a explicar por qué para estas personas, la dieta tiene poco efecto. ”

El Dr Luke Burke, el primer autor del estudio, añade: “Este estudio podría ayudar en el diseño de terapias nuevas o mejoradas en el futuro para ayudar a reducir la sobrealimentación y la obesidad. Hasta entonces, la mejor solución para las personas para perder peso – al menos para aquellos con sólo sobrepeso moderado – es una combinación de ejercicio y una reducción moderada en la ingesta calórica”.

Más información: Paper, Bajar de peso en un mes.